Ternyata Orangutan memiliki kekerabatan langsung dengan Kera Raksasa 2 juta tahun lalu

Rekontruksi artis Gigantopithecus blacki, nenek moyang orangutan zaman modern setinggi tiga meter, 600 kg, 2 juta tahun. Credit : Professor Wei Wang/Nature

Para peneliti di Globe Institute Universitas Kopenhagen menggunakan teknik pengurutan protein pada fosil Geraham Gigantopithecus yang ditemukan di Cina Selatan pada tahun 1935. Karena hanya ada beberapa rahang bawah dan gigi yang harus dilalui, tidak ada tengkorak lengkap atau tulang lain, ada banyak spekulasi tentang bagaimana tepatnya hewan misterius ini akan terlihat.

Pengurutan protein memungkinkan para peneliti untuk melukiskan apa yang tampak seperti Gigantopithecus, yang telah punah sekitar 300.000 tahun yang lalu. Begitulah cara mereka memperkirakan tinggi dan massanya, juga menunjukkan bahwa enamel gigi mungkin milik seorang wanita.

Namun, penemuan terbaru menggunakan teknik spektrometri massa mutakhir untuk memeriksa protein dalam enamel pada gigi yang sudah memfosil dan mengekstraksi informasi genetik tentang garis keturunan hewan purba.

Fosil Dental Enamel
Credit : Professor Wei Wang/Nature

Proses ini melibatkan memecah protein menjadi peptida – yang merupakan rantai pendek asam amino – dan menganalisis massa mereka untuk mengetahui komposisi kimianya.

Teknik ini juga baru-baru ini digunakan untuk mengekstraksi informasi genetik dari gigi badak berumur 1,7 juta tahun.

Metode ini telah dipuji sebagai “game changer” oleh para ilmuwan karena mampu memperoleh informasi genetik – terutama dari fosil yang digali dari daerah subtropis – yang sebelumnya tidak dapat diperoleh dengan menggunakan tes DNA.

Ini adalah pertama kalinya materi genetik yang lama ini diambil dari lingkungan yang hangat dan lembab.

“Dengan mengurutkan protein yang diambil dari email gigi yang berumur sekitar 2 juta tahun, kami menunjukkan kemungkinan untuk merekonstruksi hubungan evolusi spesies hewan yang telah punah terlalu jauh pada waktunya agar DNA mereka tidak dapat bertahan hingga sekarang.

“Dalam studi ini, kita bahkan dapat menyimpulkan bahwa garis keturunan orangutan dan Gigantopithecus berpisah sekitar 12 juta tahun yang lalu,” kata Profesor Asosiasi Institut Globe Enrico Cappellini.

Baca juga ...  Rahasia proses Fotosintesis telah terpecahkan
Gua Chuefeng tempat ditemukan fosil
Credit : Professor Wei Wang

Fosil manusia tertua yang tersisa dengan DNA yang dilestarikan berasal 400.000 tahun yang lalu – meninggalkan kekosongan dalam sejarah evolusi.

Keberhasilan teknik baru ini membuka kemungkinan baru untuk memperluas rekonstruksi genetik dari hubungan evolusi antara manusia dan spesies leluhur yang punah lebih jauh ke masa lalu, setidaknya hingga 2 juta tahun – yang mencakup bagian yang jauh lebih besar dari evolusi manusia daripada sebelumnya.