Temuan fosil burung terbaru, mengisi gap evolusi antara Dinosaurus dan Burung Modern

Reka bentuk Fukuipteryx Prima (Masanori Yoshida)

Burung adalah makhluk purba. Setiap elang, burung gereja, merpati dan penguin yang hidup hari ini memiliki akar leluhur yang berasal dari era Jurassic. Burung pertama adalah bentuk lain dari dinosaurus seperti raptor. Lusinan fosil yang ditemukan dan dideskripsikan selama tiga dekade terakhir banyak mengungkapkan informasi evolusi burung, tetapi temuan fosil di batuan masih dapat menghasilkan kejutan. Sebuah fosil  baru-baru ini ditemukan di Jepang adalah salah satu unggas tak terduga yang menimbulkan banyak pertanyaan tentang tentang awal evolusi burung.

Kerangka itu, bernama Fukuipteryx prima, dideskripsikan oleh ahli paleontologi Universitas Prefektur Fukui Takuya Imai dan rekannya hari ini di Communications Biology. Dan sementara banyak burung dari usia geologis yang sama telah disebutkan dalam beberapa dekade terakhir, rincian tulang-tulang ini dan tempat mereka ditemukan membuat memukau para ahli.

Fosil berusia 120 juta tahun itu ditemukan pada musim panas 2013 ketika mencari fosil di Kitadani Dinosaur Quarry Jepang. “Salah satu kolega saya di Museum Dinosaurus Prefektur Fukui melihat tulang-tulang kecil di balok batulanau,” kata Imai. Pada saat itu, tidak jelas makhluk apa yang berasal dari tulang-tulang itu, tetapi begitu batu pembungkusnya terkikis, struktur fosil menjadi jelas. Kerangka itu adalah burung purba, dan yang tidak biasa pada saat itu.

Tubuh kecil dan tulang berlubang telah membuat burung relatif jarang ditemukan dalam catatan fosil. Hanya beberapa endapan fosil yang unik, seperti Jehol Biota Cina yang berusia 125 juta tahun atau Formasi Green River Amerika Serikat yang berusia 50 juta tahun, yang memungkinkan para paleontologi untuk melihat dengan cermat burung-burung kuno. Untuk menemukan fosil burung yang terpelihara dengan baik di luar tempat-tempat pelestarian yang luar biasa seperti itu merupakan penemuan paleontologis yang penting, dan Fukuipteryx di Jepang menambahkan tempat penting lainnya pada peta untuk fosil burung.

Baca juga ...  Greenland Sekarang Kehilangan Es Tujuh Kali Lebih Cepat Daripada 1990-an

Lebih dari itu, kerangka Fukuipteryx dilestarikan dalam tiga dimensi, yang berarti tulang-tulang burung itu dekat dengan bentuknya dalam kehidupan dan belum dikompresi seiring berjalannya waktu. “Sejujurnya, kami tidak berharap menemukan bahan yang begitu baik dari fosil burung di situs kami,” kata Imai. Para ahli paleontologi berharap untuk fragmen dan mendapatkan sebagian besar kerangka yang terpelihara dengan baik. Fosil berbeda dari yang ditemukan di Jehol Biota Cina, yang dihancurkan dan terlihat seperti pancake bertulang. Mengingat bahwa Fukuipteryx kira-kira seusia dengan selebaran yang rata itu, kerangka itu memberi para ahli pandangan yang jelas tentang anatomi kerangka burung selama Kapur Awal.

Dalam bentuk keseluruhan, Imai dan rekan penulis menulis, Fukuipteryx terlihat sangat mirip dengan beberapa burung paling awal yang berevolusi sekitar 30 juta tahun sebelumnya selama Jurassic. Fingers berakhir dengan cakar, misalnya, adalah ciri Fukuipteryx berbagi dengan salah satu burung paling awal yang dikenal, Archaeopteryx. Tetapi ekor Fukuipteryx pendek dan berakhir dalam struktur kerangka yang disebut pygostyle. Struktur bertulang adalah titik jangkar untuk otot dan bulu ekor, terlihat pada burung modern dan dianggap sebagai sifat penting bahwa burung berevolusi sepanjang transisi mereka dari dinosaurus seperti raptor ke selebaran yang kita kenal sekarang.

Kombinasi karakteristik menempatkan Fukuipteryx di tempat yang tak terduga di antara burung-burung purba. “Analisis kami mengungkapkan itu adalah yang paling primitif di antara burung-burung Kapur Awal,” kata Imai. Fukuipteryx memiliki banyak kesamaan dengan burung-burung yang paling awal sementara memiliki ekor yang mencolok terkait dengan spesies yang lebih modern.

Alih-alih menjadi kasus yang aneh, Fukuipteryx menggarisbawahi tema umum dalam evolusi. “Ketika bagian awal [diversifikasi] evolusi menjadi sampel yang lebih baik, itu tidak mengejutkan saya ketika kita melihat kombinasi karakteristik yang tidak terduga,” kata ahli paleontologi Universitas Stony Brook, Alan Turner. “Evolusi jarang berproses secara linier,” Turner menambahkan, dengan fitur-fitur — seperti pygostyle — terkadang muncul dalam kombinasi yang tidak terlihat sebelumnya.

Baca juga ...  Mengapa Homo Neanderthalensis punah secara tiba - tiba

Penemuan di masa depan akan menguji gagasan itu, tetapi burung yang satu ini mungkin mengindikasikan bahwa proliferasi awal burung melalui bagian akhir Jurassic dan bagian awal Cretaceous mengambil bentuk yang lebih bervariasi daripada yang diketahui oleh para ahli sekarang. “Saya pikir karena daerah baru ditemukan dengan burung yang sebelumnya tidak terlindungi, kita harus mengharapkan kejutan,” kata Turner, menambahkan bahwa para ahli baru saja menggaruk permukaan keanekaragaman burung purba.
Fukuipteryx tidak akan menjadi flapper fosil terakhir yang mengejutkan para ilmuwan. “Saya merasa itu hanyalah salah satu dari banyak burung yang saat ini tidak dikenal yang menunggu untuk ditemukan di masa depan di luar China,” kata Imai. Ada seluruh dunia burung purba yang menunggu di sayap.

Sumber : mithsonianmag.com