Spesies Manusia Purba Terakhir Bertahan di Pula Jawa

Bukti fosil mengungkapkan bahwa anggota Homo erectus di Jawa, digambarkan di sini dalam rekonstruksi spesimen yang hidup sekitar 1 juta tahun yang lalu, mungkin bertahan di pulau itu hingga sekitar 100.000 tahun yang lalu.
SUMBER : SYLVAIN & HARI ELISABETH / SCIENCE

Ketika pelaut manusia modern  berkelana ke pulau Jawa sekitar 40.000 tahun yang lalu, mereka menemukan tanah yang tertutup hutan hujan yang penuh dengan kehidupan — tetapi mereka bukan manusia pertama yang mendiami pulau itu. Nenek moyang mereka yang jauh, Homo erectus, telah melakukan perjalanan ke Jawa ketika terhubung ke daratan melalui jembatan darat dan tinggal di sana selama sekitar 1,5 juta tahun. Orang-orang ini adalah yang terakhir di pulau itu sekitar 100.000 tahun yang lalu, lama setelah mereka punah di tempat lain di dunia, menurut sebuah studi baru yang menetapkan tanggal yang dapat dipercaya untuk menemukan fosil H. erectus yang sebelumnya. Temuan ini menunjukkan jejak DNA H. erectus dapat hidup di populasi Asia Tenggara modern, berkat percampuran yang kompleks di antara beragam manusia yang telah tinggal di wilayah tersebut.

Fosil-fosil yang baru bertanggal ini juga menunjukkan keberadaan spesies manusia yang berumur panjang, kata Patrick Roberts, seorang arkeolog di Institut Max Planck untuk Ilmu Sejarah Manusia di Jena, Jerman, yang tidak terlibat dalam penelitian ini. “Dengan tanggal ini, durasi pendudukan Homo erectus di Asia Tenggara hampir tiga kali lipat selama spesies kita [sendiri] ada di planet ini,” katanya. “Tidak ada keraguan itu berhasil.”

H. erectus muncul di Afrika sekitar 1,9 juta tahun yang lalu. Pembuat alat ini dengan otak yang relatif besar bermigrasi keluar dari Afrika dan melintasi Asia, menyeberang ke Jawa melalui jembatan darat sekitar 1,6 juta tahun yang lalu, ketika hutan terbuka seperti sabana menutupi sebagian besar daratan. Kemudian, permukaan laut naik, mengisolasi orang-orang Jawa kuno ini di sebuah pulau. Sementara itu, di Afrika dan Asia daratan, H. erectus menghilang sekitar 500.000 tahun yang lalu.
Pada tahun 1930-an, sebuah tim penjelajah Belanda menggali sebuah situs oleh Sungai Solo Jawa, di dekat desa Ngandong. Mereka menemukan fosil langka: puluhan ribu tulang binatang — dan 12 tengkorak parsial dan dua tulang kaki yang diidentifikasi sebagai H. erectus. Tetapi tim Belanda tidak bisa mengindentifikasi tulang dengan pasti. Belakangan, para ilmuwan juga berusaha dengan metode penanggalan yang lebih canggih, karena ini membutuhkan bahan dari lapisan sedimen yang sama dengan fosil — dan tidak ada yang tahu persis di mana penggalian asli terjadi.

Baca juga ...  Kisah Perburuan Awal Epidemi AIDS
Geolog O. Frank Huffman (kiri) dan ahli sedimen Art Bettis menggali lubang di pinggir jalan di Ngandong di pulau Jawa, Indonesia.
RUSSELL L. CIOCHON / UNIVERSITAS IOWA

“[Fosil-fosil] telah menjadi teka-teki,” kata penulis utama studi baru, paleoanthropologis Russell Ciochon dari University of Iowa di Iowa City. “Banyak orang telah mencoba untuk berkencan dengan mereka, tetapi tidak ada cara untuk secara akurat melakukannya.”

O. Frank Huffman, arkeolog di University of Texas di Austin dan rekan penulis studi, menghabiskan 5 tahun meneliti foto dan catatan penjelajah Belanda; dia bahkan bertemu dengan cucu mereka. Dia dan koleganya menyimpulkan bahwa penggalian tahun 1930-an terletak di dekat tempat yang sekarang menjadi ladang tebu berbatasan dengan jalan tanah. Pada tahun 2008 dan 2010, tim Ciochon menggali kembali situs tersebut, menghasilkan 867 fosil baru milik rusa, ternak liar, dan binatang yang punah seperti gajah yang disebut stegodon. Berdasarkan foto dan dokumen dari penggalian asli, mereka menetapkan bahwa beberapa fosil hewan yang baru ditemukan berasal dari lapisan tulang yang sama dengan fosil H. erectus. Para peneliti menerapkan lima jenis penanggalan radiometrik, termasuk metode baru yang menyediakan tanggal minimum dan maksimum, untuk fosil-fosil hewan dan endapan di sekitarnya. Tim menyimpulkan bahwa tulang-tulang itu terkubur antara 117.000 dan 108.000 tahun yang lalu, para peneliti melaporkan hari ini di Nature.

Ini diragukan H. erectus hidup lebih lama, kata Ciochon. Iklim yang lebih hangat dan basah mengubah hutan terbuka Jawa menjadi hutan hujan lebat sekitar 100.000 tahun yang lalu, dan Ciochon menyarankan H. erectus akan berjuang untuk bertahan hidup dalam lanskap yang telah diubah. Ketika manusia modern tiba di Jawa, tampaknya sekitar 40.000 tahun yang lalu, H. erectus mungkin sudah lama punah, tambahnya.

Aida Gómez-Robles, seorang antropolog di University College London yang tidak terlibat dalam penelitian ini, mengatakan para penulis melakukan pekerjaan detektif yang hebat dalam menemukan situs penggalian asli, dan bahwa mereka telah menyusun skenario yang memungkinkan. “Kami tidak pernah dapat memastikan bahwa kami telah menemukan perwakilan pertama atau terakhir dari spesies apa pun,” katanya, “[tetapi] tanggal penampilan terakhir sekitar 100.000 tahun yang lalu untuk H. erectus terlihat masuk akal.”

Baca juga ...  Inggris di Jawa 1811-1816: Potret Pemerintahan Inggris dari Kacamata Orang Jawa

H. erectus meninggalkan warisan yang mengesankan. Banyak peneliti mengira itu memecah menjadi setidaknya dua spesies tambahan saat berkelana ke seluruh Asia Tenggara — H. floresiensis, ditemukan di pulau Flores Indonesia, dan H. luzonensis, ditemukan di pulau Luzon di Filipina — dan mungkin telah kawin di beberapa titik dengan Denisovan, sepupu dekat yang dekat dengan Neanderthal. Pada gilirannya, Denisovans mungkin telah kawin dengan manusia modern di Indonesia dan Papua, mungkin  30.000 tahun yang lalu. Pasangan itu, penulis berpendapat, bisa saja memperkenalkan smidgen DNA H. erectus ke dalam genom beberapa orang Asia Tenggara modern, yang DNA-nya mengandung jejak — sekitar 1% —bahan genetik yang tampaknya tidak berasal dari manusia modern, Neanderthal, atau Denisovans.

Tanggal [studi baru] tentu saja menambah dukungan untuk skenario ini, ”dengan menyarankan H. erectus masih ada di Jawa ketika Denisovans mungkin juga telah bergerak melalui wilayah tersebut, Roberts mengatakan, tetapi, ia menambahkan, ada terlalu sedikit bukti untuk mengkonfirmasi Itu. “Bagaimanapun, Asia Tenggara jelas sekarang adalah salah satu tempat paling menarik untuk bekerja dalam asal-usul manusia.”

Sumber : Sciencemag.org