Gurun Sahara terlahir 7 juta tahun lalu, lebih lama dari perkiraan

Gurun Sahara, gurun terbesar di dunia, mungkin berusia setidaknya 7 juta tahun.

Pergerakan lempeng tektonik yang menciptakan Laut Mediterania dan Alpen juga memicu pengeringan Sahara sekitar 7 juta tahun yang lalu, menurut simulasi komputer terbaru dari iklim kuno Bumi.
Meskipun Afrika Utara saat ini dicakup oleh gurun non-kutub terbesar di dunia, kondisi iklim di kawasan itu tidak konstan di sana selama beberapa juta tahun terakhir. Perubahan halus dalam kemiringan Bumi ke arah matahari secara berkala meningkatkan jumlah energi matahari yang diterima oleh Belahan Bumi Utara di musim panas, mengubah arus atmosfer dan menyebabkan hujan monsun. Afrika Utara juga melihat lebih banyak presipitasi ketika lebih sedikit air di planet ini yang terkunci di dalam es. Peningkatan kelembaban membatasi batas sejauh mana Sahara dapat menyebar dan bahkan dapat memicu waktu “Sahara hijau”, ketika gurun yang jarang digantikan oleh danau, tanaman, dan hewan yang berlimpah.
Sebelum padang pasir yang besar lahir, Afrika Utara memiliki iklim yang lebih lembab dan semi kering. Beberapa baris bukti, termasuk endapan gundukan kuno yang ditemukan di Chad, telah mengisyaratkan bahwa Sahara gersang mungkin telah ada setidaknya 7 juta tahun yang lalu. Tetapi tanpa mekanisme untuk menjelaskan bagaimana itu muncul, beberapa ilmuwan berpikir bahwa gurun yang kita lihat hari ini benar-benar setua itu. Sebaliknya, sebagian besar ilmuwan berpendapat bahwa Sahara terbentuk hanya 2 hingga 3 juta tahun yang lalu. Bukti darat dan laut menunjukkan bahwa Afrika Utara mengalami periode pengeringan pada saat itu, ketika Belahan Bumi Utara memulai siklus glasiasi terbarunya.

Sekarang Zhongshi Zhang dari Bjerknes Centre for Climate Research di Bergen, Norwegia, dan rekannya telah menjalankan simulasi perubahan iklim di Afrika Utara selama 30 juta tahun terakhir. Simulasi mereka memperhitungkan perubahan posisi orbital Bumi, kimia atmosfer dan rasio daratan terhadap lautan yang didorong oleh kekuatan tektonik. Model menunjukkan bahwa curah hujan di Afrika Utara menurun lebih dari setengahnya sekitar 7 juta tahun yang lalu, menyebabkan wilayah tersebut mengering. Tetapi efek ini tidak dapat dijelaskan oleh perubahan vegetasi, kemiringan Bumi atau konsentrasi gas rumah kaca — meninggalkan aksi tektonik.

Baca juga ...  Perkiraan Terbaru Usia Bima Sakti

Sekitar 250 juta tahun yang lalu, badan air besar yang disebut Laut Tethys memisahkan superkontinensia Laurasia di utara dan Gondwana ke selatan. Ketika superkontinensia itu pecah dan beringsut, lempeng Afrika bertabrakan dengan lempeng Eurasia, melahirkan Alpen dan Himalaya tetapi menutup sebagian besar Laut Tethys. Saat lempeng terus bergerak, laut terus menyusut, akhirnya berkurang ke Mediterania.

Apa yang memicu kekeringan di Afrika adalah penggantian lengan barat Laut Tethys dengan Semenanjung Arab sekitar 7 hingga 11 juta tahun yang lalu. Mengganti air dengan tanah, yang kurang memantulkan sinar matahari, mengubah pola curah hujan di kawasan itu. Ini menciptakan gurun dan meningkatkan kepekaannya terhadap perubahan kemiringan Bumi, para peneliti menyimpulkan dalam sebuah penelitian yang diterbitkan hari ini di Nature.

Munculnya Sahara 7 juta tahun yang lalu akan mempengaruhi tanaman dan hewan di wilayah tersebut — dan mungkin nenek moyang manusia purba. Misalnya, Sahelanthropus tchadensis, yang mungkin merupakan anggota paling awal dalam silsilah keluarga manusia, hidup tepat di sebelah selatan Sahara (di tempat yang sekarang Chad utara) sekitar masa transisi. Secara keseluruhan, tim menulis, penelitian ini menambah bukti bahwa perubahan curah hujan “adalah dasar bagi evolusi dan penyebaran hominin di Afrika utara.”

Sumber : smithsonianmag.com